El transporte marítimo en los años 30

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Mientras que en la década de 1930 los motores diésel revolucionaban el transporte ferroviario y daban lugar a una floreciente industria aérea, en el mar y en los ríos el vapor seguía siendo el rey. A diferencia de lo que ocurría con los trenes y los aviones, los grandes barcos permanecían en servicio durante décadas, lo que significa que muchos de los buques que transportaban pasajeros en los años 30 se construyeron ya en la década de 1850, y algunos barcos construidos en los años 30 siguen en servicio hoy en día.

La turbina de vapor, que se empezó a utilizar en los buques de navegación marítima en 1897, era capaz de producir mucha más potencia que una máquina de vapor alterna tradicional. En los años 30, todos los grandes buques se construían con este tipo de motores, lo que permitía alcanzar velocidades sin precedentes. En los barcos construidos en los años treinta, el combustible más popular para hacer funcionar las calderas ya no era el carbón, sino el fuel. Esto significaba que los barcos modernos podían funcionar con una tripulación mucho más pequeña que los buques anteriores. Un pequeño y típico barco de vapor para pasajeros no tenía más de una docena de tripulantes, incluyendo algunos camareros y cocineros para el cuidado de los pasajeros. Los buques más grandes, por supuesto, podían tener cientos de tripulantes (el Queen Mary, botado en 1936, tenía más de mil), y eran casi como ciudades flotantes, ya que la tripulación formaba su propia comunidad bajo cubierta.

Los barcos de vapor se utilizaban para transportar a los pasajeros entre los principales puertos marítimos, y la mayoría de los ríos navegables también contaban con servicios de barco. Estos barcos tenían todo tipo de formas y tamaños, desde los diminutos vapores de paletas, que no podían transportar más de una docena de pasajeros, hasta los más modernos vapores de tornillo, que podían transportar cientos de pasajeros con todo lujo. La variedad, diversidad y ubicuidad de los barcos de vapor a lo largo de la década hace casi imposible una descripción detallada por zonas. Se puede suponer que para la mayoría de las regiones a lo largo de la década de 1930, si la región era accesible por agua, y tenía algún tipo de población, entonces un barco de vapor iría allí.

Los pasajeros de los barcos en la década de 1930 podían proceder de cualquier condición social. Los inmigrantes en EE.UU. (menos comunes en los años 30 que en décadas anteriores) se hacinaban en gigantescos vapores transatlánticos, mientras que los pasajeros más adinerados podían disfrutar de condiciones similares a las de un hotel en camarotes de primera clase. Fuera de América, las redes fluviales eran con frecuencia la columna vertebral del comercio en las naciones en desarrollo, y esos ríos estaban repletos de barcos que transportaban todo tipo de pasajeros, desde trabajadores nativos hasta ricos inversores extranjeros.

Transatlánticos

Durante la década de 1930, los viajes de pasajeros a través del Atlántico se realizaban casi exclusivamente por mar. Ya fuera viajando en el mayor de los lujos, o sofocándose en tercera clase, cualquiera que quisiera viajar entre América y Europa lo haría casi con toda seguridad por mar.

Tras la Primera Guerra Mundial, varios de los mayores “superliners” alemanes (grandes barcos diseñados y utilizados para el transporte transatlántico de pasajeros) fueron transferidos a Estados Unidos y Gran Bretaña por los acuerdos de reparación de daños de guerra. De ellos, el Mauretania -que ostentó la Bandera Azul por la travesía transatlántica más rápida durante un periodo de veinte años hasta 1929 – es seguramente el más conocido. Bajo una nueva dirección, estos enormes barcos continuaron sirviendo la ruta transatlántica. Viajar a bordo de estos buques era glamuroso y popular, para muchos pasajeros el viaje, y el estilo con el que se realizaba, era tan importante como el destino. Para los pasajeros de primera clase, la experiencia puede compararse con la de un crucero moderno: el personal de los barcos se encargaba de las comidas, el entretenimiento, las visitas turísticas y la socialización.

El Queen Mary

Por el contrario, las condiciones que vivían los pasajeros de la clase turista (la bodega del barco) podían ser miserables. Antes de que Estados Unidos cerrara sus fronteras en la década de 1920, los inmigrantes que llegaban a América dormían hacinados como si fueran ganado, comiendo una comida comunal que se describía a menudo como algo casi incomible.

Los nuevos barcos construidos en los años treinta alcanzaban velocidades aún mayores. Dos barcos alemanes, el Bremen (llamado así por su puerto de origen) y el Europa, fueron los primeros en desafiar el dominio del Mauretania, pero a lo largo de la década la Bandera Azul siguió cambiando de manos. Los barcos competían no solo por la velocidad, sino también por el glamour. Como la ruta transatlántica ya no estaba dominada por la inmigración a Estados Unidos, los barcos construidos en los años treinta se diseñaban tanto para la elegancia como para la velocidad. La competencia era feroz, ya que varias de las mayores compañías (incluida la White Star, conocida por el Titanic) operaron con pérdidas durante la primera mitad de la década.

El Ártico

A partir de la década de 1860, se desarrollaron buques rompehielos a vapor, que permitieron una exploración sin precedentes del Ártico. Los buques rompehielos se basan en la velocidad y la fuerza para subir su proa a una capa de hielo y luego atravesarla. La energía del vapor resultó ideal para esa tarea. No fue hasta el comienzo del siglo XX, sin embargo, que estos barcos no han prestado un servicio regular. La fiebre del oro de Klondike provocó un aumento de la exploración del Ártico. Los Union Steam Ships, con sus característicos embudos negros y rojos, prestaban servicio regularmente en las costas de Canadá y Alaska, e incluso realizaban cruceros turísticos desde los puertos más cálidos del sur hasta el norte helado.

Cargueros de vapor

Con pocas regulaciones, grandes beneficios y barcos de vapor cada vez más omnipresentes y asequibles, los años treinta vieron una proliferación de operaciones a pequeña escala. Ninguna era menor que los cargueros de vapor. Los cargueros, que operaban como una compañía de un solo barco, no tenían un horario fijo y se dirigían a cualquier lugar en el que se pudiera ganar dinero. En las colonias, una gran parte del transporte marítimo se realizaba con este tipo de barcos, en lugar de con las líneas regulares. Aunque la mayoría de los barcos de este tipo eran buques de carga, no rechazaban a los pasajeros que pagaban y, de hecho, cualquier persona con suficiente dinero podía fletar un barco a casi cualquier parte del mundo.

Al operar con un presupuesto reducido, y a menudo esquivando las regulaciones y los impuestos, los cargueros de vapor a menudo existían en una zona gris al borde de la civilización, y de la ley. La tripulación de estos barcos podía proceder de cualquier país, y los cargueros solían contratar a tripulantes que no encontraban trabajo en otros lugares. Los cargueros vagando libre fueron cubiertos por un velo de romanticismo incluso en su época, como un estilo de vida aventurero, siendo el escenario de muchas novelas pulp. Aunque la realidad era a menudo mucho más mundana, los cargueros seguían siendo una parte emocionante de la década.

Semillas de aventura

Un culto a bordo: Las tripulaciones de los cargueros de vapor solían proceder de los puertos más remotos y exóticos, y vivían su vida aislados de las convenciones normales o de las autoridades. En tales circunstancias, el culto a extraños dioses antiguos podía arraigar entre la tripulación, que debido a su estilo de vida itinerante podía cometer todo tipo de horribles crímenes sin ser descubiertos. Todavía quedan muchos lugares inexplorados u olvidados en el mundo, a los que solo se puede acceder por mar, y tales lugares podrían ser un refugio para tales cultos. Peor aún, en las bodegas de los gigantescos transatlánticos de pasajeros, las tripulaciones podrían pasar semanas o meses en el mar. A kilómetros de tierra, los pasajeros estarían a merced de cualquier ritual indescriptible que los cultistas quisieran realizar.

El barco fantasma: Las historias de barcos encontrados a la deriva, aparentemente abandonados y, sin embargo, en perfecto estado de navegabilidad, han provocado escalofríos a los marineros desde el descubrimiento del Mary Celeste en 1872. Un misterio de este tipo podría atraer el interés de los investigadores, y si pudiera determinarse la ruta del barco, se podría lanzar una expedición para descubrir el destino de la tripulación. Si ese viaje conduce a aguas peligrosas, inexploradas o poco frecuentadas, se necesitaría un grupo de almas dispuestas para el trabajo.

Extraños visitantes: Los Estados Unidos y Gran Bretaña prestaban cada vez más atención a las aduanas fronterizas y al equipaje de la inmigración durante los años treinta, pero el contrabando seguía siendo frecuente. Las organizaciones criminales que se habían curtido en la época de la prohibición de alcohol seguían operando, ocupándose con el contrabando de los productos más ilícitos. Las sustancias prohibidas, en las manos equivocadas, podían llegar a las calles como un nuevo tipo de droga. Y lo que es peor, con la imposición de normas cada vez más estrictas sobre la inmigración, los años treinta vieron el nacimiento del contrabando de personas en Estados Unidos. Una secta del viejo mundo, o alguna tribu degenerada de las colonias, podía encontrar la entrada a Estados Unidos a través de uno de los muchos puertos de su costa.

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Traducido de Simon Carryer

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